以下文章轉載自車主雜誌-巴士迷專欄:

「Stagecoach Group以收購必達為擴展公司業務至亞洲區的第一步,由於香港是亞洲區其中一個重要的城市,通訊設備先進,當時集團方面希望以香港為這地區的聯絡中心,並作為進軍鄰近地區,包括澳洲、紐西蘭、及東南亞地區例如越南、緬甸和寮國等巴土市場的一個基地。

必達於作為Stagecoach於香港分公司的時代,需要肩負起照顧Stagecoach 在亞洲及非洲區業務, 除內地業務外,其中兩項重要的工作便是協助Stagecoach 於中非洲馬拉維(Malawi)分公司的買車事宜,及令必達為人熟悉的競投中巴廿六條路線專營權。

先談非洲。Stagecoach 於入股必達後一年,即八九年四月,從另一間英國巴士公司United Transport 手上,購入馬拉維唯一的專利巴士公司United Transport Malawi 的51%股權,其餘股權則由當地政府透過不同途徑持有,公司名稱於一年後易名為Stagecoach Malawi 。馬拉維是非洲中部的一個小國,人口只有六百餘萬,全國只有一家專利巴士公司,於八九年中的時候,共擁有三百部巴士,清一色單層車輛。馬拉維是一個發展中國家,當地的巴士服務是人民的唯一交通工具。

車主雜誌多年前也曾提此事﹕「作為Stagecoach 在非洲的代理人,必達巴士便負起改善馬拉維巴士服務的責任。車隊中的單層巴士已不敷應用,而且車齡也不淺。劉先生看中了九巴長牛,貪其具備前置引擎,因為馬拉維的山區多,道路條件不佳,不適宜採用後置引擎巴士。其次,當地的濕度很低,巴士車身不愁有锈蝕的現象出現,這對保養巴士車身有好處,雙層巴士正好大派用場。」

如是者,劉先生便把部份九巴退役下來的其中六十二部長牛及少量九巴亞比安55型豪華巴士,運往馬拉維去,開始了馬拉維公共交通服務的歷史新頁。從香港到中非洲,是一個漫長的旅程。巴士在南非的港口登岸之後,還要往北面進發。這支必達巴士的長牛車隊,仍然披著九巴的色彩,浩浩蕩蕩從南非出發,途經津巴布韋和贊比亞才扺達馬拉維。途中,為恐防有鄰近國家的游擊隊襲擊,車隊前後均有荷鎗實彈的軍隊護送。

車隊平安扺達馬拉維後,每一部巴士隨即安排大修。雖然馬拉維在各方面算是落後,但在保養巴士方面卻有高水準的表現,最令劉先生深刻的是每部巴士車身的漆油,包括十多年來被九巴重覆髹上的奶白及紅色漆油,均由當地工人徹底剷掉,並露出明亮的鋁合金車身,然後再經過人手噴漆,令整部巴士的外觀尤如新車一樣。

八九年七月廿五日,第一部長牛在馬拉維投入服務,這部巴士原屬九巴的D509。當這部披上新編號1001的長牛在馬拉維街道出現時,當地居民均感到非常新奇,他們沒有見過雙層巴士,也想不到原來世界上有雙層巴士呢。」

下圖:轉載自車主雜誌的圖片,完成徹底維修後的長牛,髹上標準Stagecoach的車身色彩,繼續於非洲服務市民。(劉先生攝)

下圖: 已忘了下圖是由朋友轉贈還是在網上找到,相片中可以看到三部長牛在馬拉維的街道上行走及「上客」。(Tarotako攝)

下圖:除長牛外,必達還引入六部九巴退役單層豪華巴士Albion EVK55CL,其中四部為BJ8956, BL1823, BL1824及BL1829。 (圖片: 車主雜誌,由劉先生拍攝)

下圖:取自Stagecoach 1993年年曆,必達巴士屬於Stagecoach 其中一名成員,中英對照的公司名稱突出其內地業務的特性。

除長牛外,必達還有協助此公司購買新車,主角是從英國直接入口的十一米巨龍(Dennis Dragon)。 當時我聽過劉先生提及這項工作,他說若果以中巴的Dennis Condor 和九巴的 Dennis Dragon 比較,一定是Dennis Dragon 的設計較好,所以當馬拉維分公司需要買雙層新車時,配備 Gardner 6LXCT 的巨龍巴士便成為最佳選擇。

參考Stagecoach 的資料, 首部Dennis Dragon 於九二年八月於馬拉維投入服務,此車最特別的是,由Duple Metsec 提供的車身組件是以CKD 形式運往馬拉維,再由當地一間叫 P.E.W. Bodybuilder 公司(Stagecoach 持有13%股權)負責車身裝嵌,以當地的技術水平來說,此舉實在開創先河。同年,必達再次協助Stagecoach Malawi 購入另一批全新丹尼士巨龍巴士,同樣裝上Duple Metsec車身,令當地的巨龍巴士總數達10輛。

下圖攝於Stagecoach Malawi 辦事處門前舉行的首部Dennis Dragon 交接儀式。透過這三幅片,大概可以窺探到巴士採用簡潔的設計,只有一度車門,不設高背座椅,採用適合熱帶氣候的推拉車窗,及這部巴士會主力行走來往城市之間的豪華路線。Blantyre (布蘭太爾) 是馬拉維的最大城市,南部區首府,最高法院所在地,是該國的工商業中心,城內有奇萊卡機場,通往南非和其他非洲國家。 編號2001的新車,與上頁提及編號1001的二手長牛「新車」,相映成趣。圖片:Stagecoach 1993年年曆。

Stagecoach是由一位英國蘇格蘭女護士長Ann Gloag所創立的。這位自小便嗜愛巴士這種東西的女士,在一次偶然的機會下,於八零年開始經營在蘇格蘭至倫敦的出租巴士服務。當時她請了其弟弟及父親充當車長,而她本人則肩負起準備茶點的工作。 到八六年。當英國把原本屬國營的巴士服務,逐步開放予私人公司經營時, Ann Gloag甚感興趣,於是嘗試收購了一些規模較細的巴士線路來經營,而生意後來亦愈來愈大。

下圖: 圖中的女仕正是Ann Gloag,Stagecoach的創辦人及常務董事,旁邊的是馬拉維的Minister of Transport & Communications Mr. R.W Chirwa 、 P.E.W Bodybuider 主席Mr. R. Mbale及Stagecoach Malawi 的常務董事 Mr. Jerry Davison。 圖片轉載至Stagecoach 1993年年曆。


下圖:劉先生當時曾告訴我,想將部份前九巴珍寶運到馬拉維行走,他連布牌都已做好,並裝上D958示範,後來不知因何原因將這個計劃擱置。

下圖: 順帶一提,在九五年Stagecoach於非洲另一間分公司Stagecoach Kenya 亦向Dennis 購入二十部規格相近的巴士,配備3+2高背座椅,但數年後由於Stagecoach 出售肯雅業務,這二十部巨龍被運回英國,於Stagecoach 旗下的Magic Bus 繼續行走。 下圖攝於肯亞,外觀與馬拉維的一批巨龍非常相似,唯獨車窗改為半截推拉式。(圖片: newleesf678 網站)


下圖:三張轉載自Magic Bus網頁的相片, 二十部巨龍運回英國後加入Magic Bus, 估計在派出載客前已進行一些維修及改裝,這些適合英國人身形的高背單座椅相信亦是於出自Magic Bus的手筆。