中巴營運放緩

那個年頭九巴和城巴間競爭有如「軍備競賽」般,廣購新車,擴充版圖,但三分天下之一的中巴卻連年萎縮,1995年14條路線被政府削減,97年3、41、47等常規路線放棄經營,反映中巴在巴士業務上並不上心,甚至拖延商討專營權問題,以致政府產生開放專營權的念頭,為增加談判籌碼,中巴決定於97年初夏向富豪車廠購買14部奧林比安巴士,並於同年年底運到香港。其實這次購車比上一年少訂近半數量,應該是逐年遞減,比起九巴和城巴訂購數量,中巴年添巴士實在太少,全盛時期九城兩巴每一次新車出牌車數可達廿部。

下圖: 城巴於91年起取得首條專利巴士路線12A,其後港島規模倍速增長,正正瓜分中巴路線網絡,幾乎每個傳統大站頭均被城巴「插旗」,當中銅鑼灣摩頓台站頭更慘被拔走所有「中華旗仔」。

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下圖:中巴在空調路線發展上亦嘗試進取過,包括90、91年開辦的537和543號線,往後也開辦500系路線,可是成績不算特出,對缺乏空調巴士的中巴而言,無疑有點壓力,以致全空調路線侷限了發展令城巴有機可乘。

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下圖: 中巴路線不單被城巴瓜分,自行放棄的路線也不少,例如3、41、45、47號線等,屬客量偏低和長期嚴重虧損的路線,城巴和專線小巴競爭也是取消路線的催化劑。3號線於97年6月2日取消,同日城巴開辦路線完全相同的3B,提升為空調服務和班次後,客量有所回升,可惜最後亦難逃被港鐵西港島綫通車所淘汰。

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下圖: 兩次被削線後,中巴流失了不少「油水」路線,南區情況尤甚,城巴獲得較快較直接的路線,一些較迂迴的山線保留中巴經營,77最後在96年取消,LX332是中巴最後一部退役的佳牌巴士,於97年3月退役。

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下圖:城巴在接辦路線向來「敏捷」,開辦25A、25C、37X等取代中巴的路線,都在中巴專營權完結前開辦,迅速得連電子路線牌的資料也未趕及更新。

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放棄原創

坊間大多人覺得,上次的丹尼士巨鷹DA83-92純粹方便而抄襲九巴巨龍的車身規格,筆者認為有更深含意。首先,中巴由1990年購入全港首批量產丹尼士雙層空調巴士(DA1-12)以來,一直被市民誤會旗下空調巴士是以「熱狗」巴士改裝,原因是新巴士採用圓角獨立車窗及半截氣窗,自DA57起,新巴士改用「一塊過」圓角梗窗,到DA83-92直接改用貼嵌式方角車窗及強力膠水拼合車身,增強巴士時代感,曾經有一刻想購買三叉戟巴士,可見中巴有心一步步「洗底」。其次是車廂棄用熱狗款式座椅而轉用Trend-tex 「2加2」獨立座椅,除了解讀為聽取民意順應大勢所趨之外,運輸署有意對巴士座椅尺寸要求而修例以及拉近跟對手之間的服務水平差距,以增加延續專營權談判的誠意,似乎更接近中巴管理層心中的「底牌」。純粹抄襲可能是DA與AD多年來一直使用相同款式的都普(Duple Metsec) W系列車身所致。

下圖: 單看頭幅,中巴(後期的新巴)與城巴這兩批設計相同,有如「港島style」,充滿時代感,可是數量卻遠不及城巴,反映中巴對業務投資的心態。

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真正目的

這趟購買富豪奧林比安有別於訂購「末代巨鷹」,如果說DA83-92涉抄襲成份,那麼這次購買富豪卻是「趕時間、執平貨」去應付政府的「起碼要求」,當中帶有敷衍的感覺。這14部富豪根本是耍掩眼法,只屬正常車隊更新,自95年削線後政府延續專營權三年至98年8月31日,其後中巴在96年12月曾公開表示明年會更換40部舊巴士,並且全數由新巴士取締,可是卻沒有說明40部新車用一年還是兩年時間購買,大家可運用計算機計算DA57-92及VA51-64的數目總和便有答案,所以這批VA有「一物兩用」之嫌;其後大小姐表示「仍未決定會否採用新型號巴士,因該巴士型號目前仍未取得正式牌照於街道行駛」,這明顯是當時還未決定是否購買三叉戟巴士,可以大膽肯定基本上冇心購買,最終便購入DA83-92,當中原因可參考《嵌車四部曲 – 末代神鷹蛻變時》一文,9個月內的時間去完成整過出產程序算是正常速度,不太趕時間。

根據公共巴士條例,中巴應在專營權終止前十五個月,即97年5月前向港府提出申請延續專營權,可是中巴一直沒有回覆,到6月才提出續牌申請,可想而知對巴士業務並不在乎,翻查記錄,這14部VA「底盤和車身order」在97年5至6月間,時間相當吻合,很可能到死線一刻才拍板繼續投資。其實中記早於九十年代初已開始沉醉地產項目投資,95年更部署更改上市地位,轉為控股公司身份持有,就是慎防有一天被奪去專利巴士業務也無損上市公司地位。98年據報導指中巴屬於巴士業務的資產僅佔總資產的7.4%,由巴士業務產生的營業利潤僅佔年度營業利潤25.8%,全部總利潤超過30億元。830部巴士中,三成半即近300部巴士車齡超過18年,1996年中巴年度收益達七億七千三百五十六萬元,經營盈利僅六千四百萬元,如以每部二佰萬元的車價計算,一年最多只花九千多萬購買新巴士,以這樣精算的資本開支比率和現金買車習慣,就足以解釋多年來為何中巴購買巴士會出現「零丁」的巴士數目。

下圖:左起LX340、310、322、302、333,這批佳牌亞拉伯五型(Guy Arabs V)就是95年9月14條巴士線被削後車隊數量過剩下被迫退役的巴士,它們主要來自14、47、77等路線的字軌車,自95年9月起停泊在小西灣車場,基本上每次均有巴士大批退役,95-96年間主要退LX、XF這些車齡高和載客量低的巴士。

購買年份 車款 數量
1990 DA1-12、DM1-28及DC1-8 48
1991 DA13-36、LA1-5及DC9-20 41
1992 LA6-25 20
1993 DA37-56及LM1-10 30
1994 VA1-30及CX1-8 38
1995 VA31-50及DA57-66 30
1996 DA67-82及DA83-92 26
1997 VA51-64 14

談判會議後期中巴只肯承諾每年購買60部新車,而大比例的儲備和投資項目,製造出「本大利少」的把戲以調整票價,從商業角度去看是可以理解的。這時大家還未意識到這次是最後一次為65年專利事業而採購巴士。

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下圖: 據聞中巴曾計劃獨自開辦603號線,由灣仔碼頭至藍田,部分利蘭奧林比安(LM)曾出現印有藍田的布牌,可能認為油塘邨逐漸清拆將客量大減,寧願與九巴一起經營300號線,最後擱置603開辦計劃。如果傳聞屬實而中巴又堅持開辦,這種情景也很有可能會發生,並且創造一條賺錢路線。

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下圖:九十年代中期,中巴把公司業務偏重於地產發展,巴士業務較為次要,看到中巴「旗仔Logo」的中巴宣傳廣告,主題也從巴士服務轉為樓盤銷售。

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下圖: 九十年代起,中巴把名下的車廠及物業拆卸,與地產商合作發展地產項目,98年自被取消巴士專營權後,將北角渣華道的員工宿舍單位收回後一直空置,直到2004年拆卸,重建後成為今日的港濤軒(Island Lodge)。

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